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Health Science

Un trasplante experimental con una córnea sintética de piel de cerdo le devuelve la visión a 20 pacientes

Implante de córnea hecho con proteína de colágeno de piel de cerdo. Fotografía: Thor Balkhed/Universidad de Linköping
Words mor.bo Reading 4 minutos

Veinte personas con córneas enfermas o dañadas mejoraron notablemente su visión tras recibir implantes sintéticos elaborados con proteínas de piel de cerdo. Todos los pacientes, originarios de de Irán y la India, padecían queratocono, una enfermedad en la que la capa exterior protectora del ojo se adelgaza progresivamente y se infla hacia fuera. Catorce de los pacientes eran ciegos antes de recibir el implante, pero dos años después de la intervención habían recuperado parte o la totalidad de su visión. Tres tenían una visión perfecta después de la operación.

El equipo de investigación que está detrás de esta tecnología publicó sus resultados el jueves en la revista Nature Biotechnology. “Nos sorprendió el grado de mejora de la visión”, afirmó Neil Lagali, profesor de oftalmología experimental de la Universidad de Linköping (Suecia) y coautor del estudio. Sin embargo, no todos los pacientes experimentaron el mismo grado de mejora. Los 12 pacientes iraníes terminaron con una agudeza visual media de 20/58 con gafas; la visión funcional se define como 20/40 o mejor con lentes.

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En una primicia médica, un hombre recibe un trasplante de corazón de cerdo modificado genéticamente

No obstante, la Dra. Marian Macsai, profesora clínica de oftalmología de la Universidad de Chicago, que no participó en el estudio, afirmó que esta tecnología podría cambiar las reglas del juego para los pacientes con queratocono, que afecta a entre 50 y 200 de cada 100.000 personas. También podría tener aplicaciones para otras formas de enfermedad corneal. “El concepto de que podamos tener córneas de bioingeniería sería revolucionario”, dijo Macsai. “Eliminaría potencialmente el riesgo de rechazo y pondría córneas a disposición de pacientes de todo el mundo”.

Para crear el implante, Lagali y su equipo disolvieron tejido porcino para formar una solución de colágeno purificada. Con ella crearon un hidrogel que imita la córnea humana. A continuación, los cirujanos hicieron una incisión en la córnea del paciente para colocar el hidrogel. “Introducimos nuestro material en esta cavidad para engrosar la córnea y darle nueva forma, de modo que pueda restablecer la función de la córnea”, explicó Lagali. Tradicionalmente, para los trasplantes de córnea se necesita tejido humano, pero este escasea, porque la gente debe donarlo voluntariamente después de morir.

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Así que, según Lagali, su equipo buscó un sustituto de bajo coste y ampliamente disponible. “El colágeno de la piel de cerdo es un subproducto de la industria alimentaria”, explica. “Esto hace que esté ampliamente disponible y sea más fácil de conseguir”. Al cabo de dos años, el organismo de los pacientes no había rechazado los implantes y no presentaban ninguna inflamación ni cicatriz. Los investigadores prescribieron a los pacientes un tratamiento de ocho semanas de gotas inmunosupresoras para reducir el riesgo, que es menor que el que se administra a las personas que reciben trasplantes de córnea a partir de tejido humano. En esos casos, los pacientes toman medicamentos inmunosupresores durante más de un año, dijo Lagali.

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“Siempre existe el riesgo de rechazo del tejido humano del donante porque contiene células extrañas”, dijo. “Nuestro implante no contiene ninguna célula… por lo que el riesgo de rechazo es mínimo”. El procedimiento en sí también fue más rápido que los trasplantes de córnea tradicionales. Los investigadores dijeron que cada operación duró unos 30 minutos, mientras que los trasplantes de tejido humano pueden tardar un par de horas. Lagali dijo que su equipo espera replicar sus resultados en un estudio de 100 o más pacientes, y luego trabajar para obtener la aprobación reglamentaria de organismos como la Administración de Alimentos y Medicamentos. En última instancia, el equipo espera que los implantes estén disponibles en países en los que el tejido de donantes humanos es escaso.

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