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Environment

Un grupo de científicos transformó bolsas de plástico en un combustible sustentable

Cada año se producen en el planeta más de 300 millones de toneladas de residuos plásticos. Fotografía: The Guardian
Words mor.bo Reading 3 minutos

Cada año se producen en el planeta más de 300 millones de toneladas de residuos plásticos, lo que provoca graves problemas medioambientales debido al ciclo de vida del plástico y a la dificultad de eliminarlo. En consecuencia, la mayoría de los residuos plásticos acaban en un vertedero o en el océano; además, un número importante de plásticos se descompone en microplásticos, que son ingeridos por los peces y otros seres marinos causando estragos en los ecosistemas marinos.

Ahora, un grupo de científicos encontraron la manera de transformar el plástico en una fuente combustible: En un estudio publicado recientemente por el Journal of Renewable and Sustainable Energy, investigadores de la Universidad Politécnica del Estado de California informan del uso del proceso de pirólisis catalítica para convertir los residuos de plástico en una valiosa fuente de combustible. Según el estudio, la pirólisis es “la descomposición termoquímica de la materia basada en el carbono en ausencia de oxígeno”.

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¿Cómo lograron esto? Pues los investigadores se centraron en reciclar el plástico o convertirlo en vapor con el uso de calor, que se encuentra con un catalizador y se convierte en el producto deseado, como combustible. Este proceso pirolítico transforma los residuos orgánicos primarios en un combustible sostenible y otros productos químicos valiosos. “La parte innovadora del experimento es el catalizador”, dijo el autor Mingheng Li. “El catalizador es fundamental para este proceso de pirólisis en particular, porque solo requiere un paso para llegar al producto combustible deseado a temperaturas relativamente suaves”.

El catalizador se preparó sumergiendo sustrato de zeolita en una solución acuosa que contenía níquel y tungsteno y secándolo en un horno a 500°c. El catalizador sintetizado se utilizó junto con un reactor pirolítico de una sola etapa diseñado en laboratorio, que funcionó a un punto de ajuste de 360°c para descomponer una mezcla de bolsas de plástico de supermercado. El proceso catalítico utilizado en este experimento con los residuos de plástico también podría utilizarse para procesar otros residuos, como el estiércol, residuos sólidos y el aceite de motor usado, para así obtener productos energéticos aprovechables.

“Este proceso de pirólisis es un paso definitivo para reducir la dependencia de los combustibles fósiles”, dijo Li. Los investigadores descubrieron que el producto de la pirólisis era muy similar a un producto de combustible diésel estándar mediante un análisis de cromatografía de gases, un tipo de cromatografía utilizado en química analítica para separar y analizar compuestos que pueden vaporizarse sin descomponerse. En el futuro, el equipo tratará de optimizar la producción de gasóleo a partir de diversos residuos plásticos mezclados.

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