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Perspectives

Lou Ottens, inventor de los casete, murió a los 94 años de edad

Ottens no apoyó el reciente resurgimiento de la cinta de casete. Fotografía: Jerry Lampen/EPA
Words Carlos Turmero

Lou Ottens, el ingeniero holandés al que se atribuye la invención de la cinta de casete y que desempeñó un papel importante en el desarrollo del primer CD, murió el 6 de marzo a los 94 años en un centro de atención para personas de la tercera edad de la localidad de Duizel, en Brabante Septentrional al norte de los Países Bajos, según reseña The Washington Post.

El casete fue un formato dominante en las ventas de música desde finales de los años 70 (cuando las discográficas se quejaban del azote de las “cintas caseras”) hasta el auge del CD a mediados de los 80. Tras representar sólo el 4,6% de las ventas de música en EE.UU. en 1973, superó a las cintas de 8 pistas por primera vez en 1980 y luego superó a los LPs en 1984 por primera vez y mantuvo al menos una cuota de mercado del 50% entre 1984 y 1989, según la RIAA.

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Ottens, nacido el 21 de junio de 1926, mostró un temprano interés por la ingeniería, construyendo de adolescente una radio con la que él y sus padres podían recibir Radio Oranje durante la ocupación alemana de los Países Bajos en tiempos de guerra. Equipó el aparato con una antena direccional a la que llamó “Germanenfilter” porque podía evitar los inhibidores utilizados por el régimen nazi.

Tras la guerra, Ottens se licenció en ingeniería y empezó a trabajar en la fábrica de Philips en Hasselt (Bélgica) en 1952. Ocho años más tarde fue ascendido a jefe del recién creado departamento de desarrollo de productos de la empresa, y en un año presentó el EL 3585, el primer magnetófono portátil de Philips, del que se venderían más de un millón de unidades.

Como director de desarrollo de productos en Philips, Ottens revolucionó dos veces el mundo de la música, pero siguió siendo modesto hasta el final. “Éramos unos chiquillos que se divertían tocando”, comentó en una oportunidad. “No sentíamos que estuviéramos haciendo algo grande. Era una especie de deporte”.

Para recordar el legado de esta gran figura del siglo XX, no solo de la música sino de la ingeniería como tal, acá te recopilamos algunas curiosidades de su vida y obra.

El casete, su gran invención

Ottens desencadenó una revolución sonora con el casete compacto, que Philips presentó en una exposición de radio de Berlín en 1963, de los que de vendieron miles de millones de ejemplares. Las fotografías del invento llegaron a Japón, donde empezaron a surgir copias de baja calidad. Fue así como Ottens llegó a acuerdos con Sony para que el mecanismo patentado por Philips fuera el estándar.

Con los casetes vírgenes, los oyentes podían grabar sus canciones favoritas de la radio o de los discos de vinilo, creando las primeras cintas de mezclas (en cinta magnética literal) décadas antes de que las listas de reproducción digitales se compartieran en servicios de streaming como Spotify. Los cortes de Internet nunca detuvieron la música, aunque los oyentes se enfrentaban a problemas analógicos ocasionales, como tener que enrollar la cinta con un lápiz cuando el casete se atascaba.

Fue “una sensación” desde el principio, dijo Ottens a Time en 2013, en el 50º aniversario del casete.

El desarrollo del disco

En 1972, Ottens se convirtió en director de audio en el NatLab de Philips, donde se involucró en la siguiente gran innovación musical: el CD. Se estableció una colaboración con Sony y en 1980 el estándar de CD Philips-Sony de 12 cm estaba listo para el mundo. “A partir de ahora, el tocadiscos convencional está obsoleto”, declaró Ottens cuando aparecieron los reproductores de CD, como informa la BBC.

Formó parte de la fuerza aérea holandesa

Ottens en su adolescencia en las fuerzas aéreas holandesas, aunque fue destinado a tierra debido a su mala vista. Estudió en la actual Universidad Tecnológica de Delft, manteniéndose a media jornada como dibujante en una fábrica de equipos de rayos X, y se incorporó a Philips tras licenciarse en ingeniería mecánica en 1952.

Las ventas de sus proyectos

Se han vendido más de 100.000 millones de cintas de casete y 200.000 millones de CD. Cuando se le preguntó por lo que lamentaba, Ottens lamentó que Sony hubiera sacado el primer Walkman. “Todavía me duele no haber tenido uno”, dijo en una oportunidad a The Guardian.

Fiel creyente de la neuvo

A pesar de que sus inventos revolucionaron por completo a la industria, Ottes siempre se mostró a favor de nuevas invenciones, contrario a la recuperación de viejos hábitos o productos del pasado como los casetes o CDs. “El casete es historia”, dijo a la revista Time en 2013. “Me gusta cuando llega algo nuevo”.

Sin embargo, aseguró en un momento que la calidad de sonido del CD nunca iba a ser superada. “Nada puede igualar el sonido del CD”, había declarado en una oportunidad al periódico holandés NRC Handelsblad. “Está absolutamente libre de ruidos y estruendos. Eso nunca funcionó con la cinta… He fabricado muchos tocadiscos y sé que la distorsión con el vinilo es mucho mayor. Creo que la gente oye principalmente lo que quiere oír”.

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