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La contaminación atmosférica mata más humanos que el SIDA, los accidentes de tráfico, el alcohol y las drogas, según estudio

Esta cifra es significativamente peor para los habitantes de países muy contaminados, como la India, donde los ciudadanos pierden hasta 6 años de esperanza de vida. Fotografía: Getty
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La contaminación atmosférica o el smog representa una de las principales amenazas para la salud pública a nivel mundial, sin embargo, sus efectos catastróficos se subestiman con demasiada frecuencia. Un nuevo estudio reveló que debido a la contaminación atmosférica, cada ser humano pierde una media de 2,2 años de vida: esto significa que toda la humanidad está perdiendo 17.000 millones de años de vida por culpa del aire contaminado. Esta cifra es significativamente peor para los habitantes de países muy contaminados, como la India, donde los ciudadanos pierden hasta 6 años de esperanza de vida. Los riesgos son catalizados sobre todo por la combustión del carbón, cuyo consumo es también un motor del cambio climático.

“La contaminación atmosférica es la mayor amenaza externa para la salud humana en el planeta, y eso no se reconoce ampliamente, o no se reconoce con la fuerza y el vigor que cabría esperar”, afirma el profesor Michael Greenstone, de la Universidad de Chicago a The Guardian. Greenstone y sus colegas, autores del estudio, desarrollaron el Índice de Calidad de Vida del Aire (ICAV), que convierte los niveles de contaminación atmosférica en su impacto sobre la esperanza de vida. “¿Qué otra cosa en el planeta está causando la pérdida de 17.000 millones de años de vida?” se pregunta retóricamente. La respuesta es nada.

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De hecho, la contaminación atmosférica mata más que los “grandes asesinos” como el humo, los accidentes de tráfico y el SIDA, el síndrome de inmunodeficiencia adquirida causado por el virus del VIH. Y esto no solo sucede en los países industrializados, como cabría imaginar. Según el nuevo informe elaborado por Greenstone y sus colegas, el smog en África Central y Occidental tiene un impacto en la esperanza de vida no diferente al de la malaria y el mencionado SIDA. La contaminación atmosférica arrebata 5,4 años de vida a los ciudadanos de Bangladesh, mientras que los de Pakistán pierden 3,9. En China, que es uno de los principales países contaminantes del mundo junto con Estados Unidos, la esperanza de vida media se reduce en 2,6 años debido al smog.

El informe AQLI se basa en una investigación que compara las tasas de mortalidad de las personas que viven en lugares más y menos contaminados, siendo los problemas cardíacos y pulmonares la mayor fuente de muertes prematuras. El análisis se basa en la contaminación por partículas pequeñas, pero es probable que incluya los efectos de otros contaminantes atmosféricos, ya que todos ellos tienden a ser elevados en los mismos lugares. Las estimaciones de la contaminación atmosférica en todo el mundo se obtuvieron a partir de datos de satélite con una resolución de 6 km.

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¿Cómo resolver este problema? Según Greenstone, la solución es reducir el consumo de carbón y otros combustibles fósiles para matar dos pájaros de un tiro: por un lado, toda la humanidad ganaría (miles de millones) de años de vida, y por otro, bajaríamos la temperatura del planeta y evitaríamos el impacto catastrófico del calentamiento global, una verdadera emergencia mundial que amenaza con desbordarnos dentro de unas décadas. Con un avance claro hacia las fuentes de energía renovables podríamos recuperar los años de vida perdidos a causa del smog y poner freno a la inminente crisis climática.

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