Stephen Hawking, el físico de fama mundial que durante décadas ayudó a nuestra comprensión del universo y demostró que cualquier discapacidad podía superarse, falleció este miércoles a la edad de 76 años, de acuerdo con un comunicado emitido por su familia. Sus tres hijos, Lucy, Robert y Tim, dijeron que lo extrañarán por siempre. “Fue un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años. Su coraje y persistencia con su brillantez y su humor inspiraron a personas de todo el mundo”.

Hawking nació en Oxford, Inglaterra en el año 1942. Cuando apenas tenía 21 años de edad y estaba estudiando su doctorado, le fue diagnosticada esclerosis lateral amiotrófica (ELA, también conocida como ALS) o enfermedad de Lou Gehrig, y le dijeron que solo tenía un año o dos años para vivir. Aunque poco después fue confinado a una silla de ruedas y su capacidad de habla estuvo limitada a través de un sintetizador de voz, sobrevivió a su condición por 55 años más.

Su libro de 1988, Una Breve Historia del Tiempo, que explica los misterios del universo en un lenguaje sencillo, se convirtió en un best seller internacional y lo convirtió en una celebridad alrededor del mundo. Como uno de los sucesores de Isaac Newton como Catedrático Lucasiano de Matemáticas en la Universidad de Cambridge, Hawking estuvo involucrado en la búsqueda del gran objetivo de la física: una “teoría unificada” que buscaba resolver las contradicciones entre la Teoría de la Relatividad General de Einstein, que describe las leyes de la gravedad que rigen el movimiento de objetos grandes como los planetas, y la Teoría de la Mecánica Cuántica, que trata del mundo de las partículas
subatómicas.

Sin duda alguna, será recordado no solo como una de las personalidades más notables del mundo científico, sino como una figura inspiradora y uno de los hombres que buscó acercar la ciencia a la gente común durante toda su carrera. A continuación, hacemos un recorrido por cinco de los descubrimientos que cambiaron para siempre nuestra percepción del universo y revolucionaron al mundo de la ciencia para siempre.

1. La teoría de las singularidades y el Big Bang

Una de las primeras ideas revolucionarias de Hawking en el mundo de la ciencia fue la explicación de cómo el espacio y el tiempo reaccionan dentro de los límites de los agujeros negros, regiones del espacio con un campo gravitatorio tan intenso que no puede escapar ningún tipo de materia o radiación. De hecho, son tan poderosos que curvan el tiempo y el espacio de formas extrañas, y en 1970, Hawking mostró cómo los agujeros negros alteran el “espacio-tiempo”.

Hasta ese momento, los físicos sabían que la teoría de Einstein permitía las “singularidades”, puntos en los que el espacio-tiempo parecía infinitamente curvado, pero no estaba claro si estas singularidades realmente existían o no. Junto con el físico Sir Roger Penrose, Hawking demostró que las singularidades en agujeros negros son aplicables al universo mismo, probando al mismo tiempo que teoría de Einstein predijo una singularidad en nuestro pasado: el Big Bang.

2. El funcionamiento de los agujeros negros

Tal como les explicamos en el punto anterior, los campos gravitacionales de los agujeros negros son tan intensos que tienen su propio conjunto de leyes físicas, completamente distintas a cualquier otro objeto en el universo. Pues bien, Hawking ideó la segunda ley de los agujeros negros, que establece que la superficie total de un agujero negro nunca se reducirá. En otros trabajos, Hawking originó el teorema de “no pelo” de los agujeros negros, que establece que estos tienen tres características cuantitativas principales: su masa, su carga y su momento angular. El “pelo” en la idea de Hawking es cualquier otra información que “desaparece” al caer dentro del agujero negro.

3. El nacimiento de las galaxias

Hawking fue uno de los primeros científicos en demostrar cómo se formaron las galaxias durante el Big Bang, descubriendo que las fluctuaciones cuánticas (pequeñas variaciones en la distribución de la materia) terminaron convirtiéndose en las galaxias que pueden encontrarse en el cosmos.

Esto se debe a las intensas fuerzas gravitacionales que hacen que la materia se agrupe. Esta teoría de Hawking está respaldada por observaciones recientes del débil resplandor del Big Bang, que detectó el tipo de variaciones con las que Hawking trabajó, y que describe las fases ultraprimarias de nuestro universo en expansión.

4. Cómo desaparecen los agujeros negros

En su extenso trabajo, Hawking demostró que los agujeros negros emiten calor y eventualmente se desvanecen en un proceso extremadamente lento: mientras que un agujero negro con la masa del sol tardaría más que la edad de nuestro universo en evaporarse, los más pequeños desaparecen más rápido.

Cerca del final de sus vidas, liberan calor a una velocidad dramática: un agujero negro de tamaño promedio libera la energía de un millón de bombas de hidrógeno en solo una décima de segundo. Hawking recurrió a la teoría cuántica (la rama de la física relacionada con la forma en que el universo funciona a nivel subatómico) para este hallazgo.

5. El origen del universo

Hawking es quizás mejor conocido por sus intentos de combinar dos teorías clave de la física: la teoría cuántica y la de la relatividad de Einstein. Mientras que la teoría cuántica cubre cómo pequeñas partículas subatómicas unen la estructura de nuestro universo, la relatividad general trata con objetos más grandes, cómo las galaxias, estrellas, agujeros negros, planetas y más interactúan entre sí a través de fuerzas gravitatorias.

Gran parte del trabajo de Hawking se centró en combinar ambas en su teoría de la gravedad cuántica que podría llenar muchos de los vacíos de nuestra comprensión actual de la física y el universo. En 1983, el físico se asoció con el profesor Jim Hartle de la Universidad de Chicago para proponer una “función de onda del universo”, conocido como el estado de Hartle-Hawking, esta noción pretende descifrar cómo comenzó el universo a través de la mecánica cuántica: es decir, que el Universo no tiene origen pues antes del Big Bang no existía la noción del tiempo. Esta teoría aún es utilizada por los físicos para calcular las propiedades del universo.

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